Se llama Spice y está ganando rápidamente: no es más que una droga sintética similar a la marihuana legal, aunque las consecuencias para la salud representan una amenaza real. Hay muchas similitudes con el conocido cáñamo sativa, pero también muchas diferencias.

El Spice o marihuana sintética es, de hecho, una mezcla de hierbas integrada con una serie de sustancias químicas, cuyos efectos recuerdan a los de la ganja, un factor que contribuye a la confusión. Sin embargo, fue creado en el laboratorio y es un producto sintético que no tiene nada que ver con el material vegetal conocido por sus probadas propiedades terapéuticas.

De hecho, esta sustancia es llamada 'la droga de los zombis' en virtud de los numerosos vídeos que circulan desde hace meses por la red y que muestran a consumidores que, bajo el efecto de esta droga, se asemejan en todo a los muertos vivientes que suelen verse en las películas de terror más clásicas.

La marihuana sintética puede fumarse, añadirse al cannabis o tomarse en forma de infusión: todo parecería normal si no fuera por las sustancias químicas presentes en ella y que generan efectos no exactamente similares a los que produce un porro común.

Se une a los mismos receptores en los que suele influir el THC o el tetracannabidiol, pero de forma más pronunciada, lo que provoca una experiencia extremadamente potente pero con consecuencias imprevisibles: aceleración del ritmo cardíaco, confusión, vómitos, náuseas, alucinaciones y alteraciones de la percepción son sólo algunos ejemplos, pero también hipertensión arterial, isquemia y, en casos graves, infartos de miocardio en toda regla. Y para agravar la situación están las estadísticas, las mismas que ven especialmente a los jóvenes y muy jóvenes apreciar el consumo.

¿Qué es la marihuana sintética y cómo surgió?

Los cannabinoides sintéticos han animado el comercio ilegal desde hace mucho tiempo, pero los recientes episodios en Estados Unidos han alarmado especialmente a la opinión pública. Sólo en agosto, en la zona de New Heaven Green, cerca de la Universidad de Yale, en Connecticut, 71 personas sufrieron sobredosis de K2, de las cuales al menos seis estuvieron a punto de morir.

El 19 de agosto, la Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA) emitió una alerta sobre un envío de marihuana sintética contaminada por algunas sustancias que se encuentran habitualmente en los rodenticidas.

Durante un tiempo, la marihuana sintética conlleva graves efectos secundarios con una tasa de riesgo más elevada, de alrededor del 30%, en comparación con el cannabis ordinario. El coste relativamente bajo de la marihuana sintética, así como sus efectos psicotrópicos particularmente fuertes, son sin duda lo que atrae a los jóvenes y a los muy jóvenes. No menos importante es el olor menos persistente y reconocible, así como una mayor dificultad para que la sustancia sea rastreada por los análisis de orina.

La particular mezcla de materia vegetal que constituye el cannabis sintético, que toma el nombre de K2, Spice, AK47, por citar algunos ejemplos, se parece al cannabis en todo: sin embargo, el proceso de producción, bastante aproximado, ve la integración de sustancias psicoactivas producidas en el laboratorio y dejadas para ser absorbidas por el mismo, a menudo constituidas por hojas e inflorescencias que, aunque también tienen efectos psicotrópicos, pueden haber sido contaminadas previamente con moho, pesticidas, metales pesados e incluso salmonela.

¿Cómo se creó el Spice o marihuana sintética? Corría el año 2004 cuando John Huffman, en colaboración con otros científicos, comenzó a estudiar y documentar la producción de cannabinoides sintéticos en Estados Unidos: la intención no era, desde luego, producir nuevas drogas, sino simplemente estudiar el funcionamiento del sistema de cannabinoides endógenos que tradicionalmente influye en el organismo de forma significativa.

Ciertamente, no habría imaginado que los descubrimientos realizados, se utilizarían para producir lo que sólo unos años más tarde habría generado el caso: la "nueva droga" Spice precisamente.

A día de hoy, sigue siendo nebuloso el proceso empleado por los químicos de los laboratorios clandestinos desde 2008 para producir los primeros compuestos que vieron la luz en el campus de la Universidad de Clemson, posteriormente identificados por un laboratorio forense en Alemania.

Se especula que simplemente rociaron cannabinoides sintéticos en hojas de marihuana y luego los comercializaron: el JWH-018 fue el primer cannabinoide sintético identificado como adulterante en Alemania.

Actualmente, existen muchos productos procesados químicamente que imitan los ingredientes activos presentes en el cannabis, generalmente vaporizados sobre materia vegetal seca o picada. Se pueden fumar o poner en forma de líquidos para ser vaporizados mediante cigarrillos electrónicos o dispositivos específicos como vaporizadores o incluso tomarlos como simples infusiones y tisanas.

Spice, K2, Joker, Black Mamba, Kush, Kronic son sólo algunos de los nombres con los que se identifican los numerosos tipos de marihuana sintética, todos ellos parte de la segunda generación de cannabinoides que compartían muchas de las características de la producida originalmente por Huffman.

Efectos, riesgos y contraindicaciones de la marihuana sintética

La marihuana sintética, generalmente conocida como spice, ha sido considerada durante mucho tiempo como una alternativa al cannabis normal, a pesar de que originalmente fue creada en un laboratorio únicamente para estudiar el funcionamiento del sistema cannabinoide, así como el impacto que su consumo tiene generalmente en el cerebro.

Aunque muchos creen que esta sustancia es de origen natural, actualmente existen más de cien cannabinoides sintéticos, cuyos efectos pueden ser tan imprevisibles como potencialmente letales. De hecho, la marihuana sintética está clasificada entre las nuevas sustancias psicoactivas o NPS, que no están reguladas de ninguna manera y que implican estados alterados, produciendo generalmente los mismos efectos que las drogas ilegales.

De hecho, es el responsable del tan buscado 'subidón', que se amplifica enormemente en comparación con el uso del THC solo, con consecuencias nocivas para el organismo.

La marihuana sintética actúa sobre los mismos receptores de las células cerebrales que el THC o delta-9-tetrahidrocannabinol, el ingrediente activo psicoactivo de la marihuana que provoca el subidón.

Muchos usuarios afirman sentir el mismo efecto eufórico que las principales cepas de marihuana, pero durante un periodo de tiempo más bien corto, otros se describen como relajados y acompañados de una agradable sensación de bienestar.

Cabe destacar el aroma más bien agrio que tiende a provocar una sensación de cosquilleo en la garganta incluso después de su consumo.

Mucha gente cree erróneamente que la marihuana sintética es segura porque está 'creada en el laboratorio' y es de origen natural: sin embargo, cada vez con más frecuencia, sobre todo en Estados Unidos, se informa de un aumento de las visitas a urgencias debido a trastornos como aceleración del ritmo cardíaco, vómitos, comportamiento violento, pensamientos suicidas, daños renales y convulsiones, que son algunos de los síntomas más comunes que se producen tras el consumo.

Estas reacciones son más que normales si se tiene en cuenta que el Spice se compone de cientos de productos químicos sintéticos y artificiales que se pulverizan sobre el material vegetal del suelo.

Los efectos secundarios más comunes son la alteración del estado de ánimo y la percepción, la relajación, los síntomas de psicosis, la ansiedad extrema, la confusión, la paranoia, las alucinaciones, el comportamiento violento, los pensamientos suicidas, la aceleración de los latidos del corazón, el aumento de la presión arterial, la desorientación, los vómitos, el daño renal y las convulsiones.

Cómo reconocer la marihuana sintética

Las especias, sobre todo en Estados Unidos, son especialmente atractivas gracias a sus coloridos envases con superhéroes, personajes de dibujos animados y simpáticos emoticonos. Barata y fácil de conseguir, la marihuana sintética, mucho más potente que el cannabis, dista mucho de ser segura.

A diferencia de la hierba buena, no se presenta en forma de inflorescencias, sino en forma triturada, a menudo de color marrón más o menos oscuro, o en una forma similar a la del e-líquido de CBD listo para ser vapuleado. A veces estos viales se hacen aún más engañosos al etiquetarlos como aceite de CBD, cuando en realidad contienen única y exclusivamente cannabinoides sintéticos.

La marihuana sintética se origina como una mezcla de sustancias químicas artificiales diseñadas para imitar el tetrahidrocannabinol (THC), el ingrediente activo del cannabis, que se pulverizan sobre material vegetal seco, a menudo de dudosa procedencia, y luego se envasan y comercializan.

Es imposible saber con exactitud qué sustancias químicas están realmente presentes en cada paquete de material vegetal, ya que la marihuana sintética se produce generalmente en laboratorios clandestinos de China y otros países y se introduce de contrabando en los Estados Unidos y sólo más tarde en Europa: las 'recetas' varían repetidamente y, por tanto, es difícil identificar lo que está realmente presente y qué ingredientes activos se están tomando.

También es engañosa la indicación que generalmente se coloca en el envase, como 'no destinado al consumo humano' y 'no destinado a ser quemado, fumado o incinerado', aunque el usuario sea consciente de que lo está comprando para el mismo fin.

Identificar la marihuana sintética como distinta del cáñamo sativa es relativamente sencillo, sobre todo si se utilizan al máximo los órganos de los sentidos: la vista y el olfato sobre todo. Si el cannabis se vende en forma de hachís o de inflorescencias secas, el sustituto sintético se asemeja a jirones mezclados, a menudo poco homogéneos y uniformes, que se asemejan a un popurrí de diferentes hierbas.

Del mismo modo, la nariz también puede ayudar a disipar cualquier duda. En la marihuana sintética hay marcados olores químicos, a menudo desagradables y excesivamente ahumados, que también se perciben en el paladar, donde la sustancia parece amarga y casi desagradablemente picante.

El verdadero cannabis, en cambio, tiene un aspecto húmedo y compacto y presenta un olor característico que no puede ser producido químicamente, dada la presencia masiva de terpenes, responsables de las características aromáticas típicas del cáñamo sativa o índica.

Más allá de la marihuana sintética: ¿Qué son los cannabinoides sintéticos?

Los cannabinoides sintéticos pertenecen a la clase de moléculas que se unen a los mismos receptores cannabinoides que determinan los efectos del THC y el CBD. Comúnmente vaporizados en la materia vegetal son creados básicamente para evitar las restricciones legales relacionadas con el cannabis, dando lugar a narcóticos alternativos que, aunque fácilmente disponibles, pueden ser particularmente dañinos para el cuerpo.

La mayoría de los cannabinoides sintéticos deben considerarse agonistas de los receptores cannabinoides: esto significa que han sido diseñados para imitar completamente el THC o el tentracannabidiol, un cannabinoide natural que ve una fuerte afinidad de unión con el receptor CB1, responsable de los efectos de la marihuana psicoactivos y psicotrópicos característicos.

Estos análogos sintéticos tienen realmente una afinidad de unión tal que resulta en una potencia significativamente mayor, percibida por los propios receptores CB1. Palpitaciones, paranoia, ansiedad, náuseas, mala coordinación, convulsiones, alteraciones de la percepción y del estado de ánimo son algunas de las desagradables consecuencias del consumo. En casos graves, los cannabinoides sintéticos pueden incluso provocar la muerte, a menudo por paro cardíaco.

Por lo tanto, es mejor evitar los productos químicos y centrarse en lo 'natural': el cannabis legal, así como el cannabis medicinal, nunca han causado ningún tipo de daño y, como en este caso, es importante utilizar el sentido común y evitar la experimentación, la misma que también podría resultar fatal. ¿Una sugerencia valiosa? ¡Prefiero enrollar un porro!